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El chapopote en la historia

Esta viscosa variante del petróleo fue ampliamente utilizada en la antigüedad, como se documenta en una nueva obra editada por el Instituto Mexicano del Petróleo

La sustentabilidad de la vida en el planeta reclama hoy día el uso de energías menos contaminantes que el petróleo, en esta entrega esbozaremos unas breves líneas sobre la historia de este hidrocarburo -que detonó una de las industrias más caudalosas y voraces en el mundo-, como las civilizaciones prehispánicas utilizaban esta materia prima para la guerra, la religión y la medicina.

Como sabemos, un día como hoy, pero de 1938 se llevó a cabo la expropiación petrolera, regresaba a la riqueza nacional este producto tan codiciado por los países. De acuerdo con las crónicas que le sucedieron a la conquista, el chapopote fue ampliamente utilizado en gran parte de las culturas mesoamericanas, así como en otras al norte del México actual, desde hace cientos de años, según documenta la obra editada por el Instituto Mexicano del Petróleo (IMP) El chapopote y las chapopoteras del Golfo de México. Reseña sobre el descubrimiento y usos del petróleo.

De acuerdo con esta obra de María Rosano Hernández, la forma más viscosa del petróleo (asfalto, chapopote) era ampliamente conocida en la antigüedad, porque se recolectaba directamente de los depósitos superficiales, de los escurrimientos o bien por decantación de las aguas de algunos lagos o ríos. Y por increíble que parezca, las culturas precolombinas como los mexicas o los mayas, usaban esta materia como limpiador de dientes e higiene bucal:

“El cuidado bucal de los aztecas —documentado por Sahagún— se basaba en el uso del chapopote mezclado con axin (un ungüento amarillo extraído de ciertos insectos), con el cual se formaban una pasta o goma suave, elástica y olorosa que al masticarla funcionaba como dentífrico, blanqueador y ‘confortador’ de los dientes. Esta mezcla también tenía la propiedad de combatir y prevenir la halitosis o mal aliento”.

Otro uso medicinal que se le daba al chapopote era en forma de emplastas. Entre los mazatecos y chinantecos de la costa del Golfo de México, el chapopote todavía se consideraba una sustancia con acción benéfica en el tratamiento de malestares reumáticos, hematomas y toda clase de dolencias internas.

Entre los lacandones, se ha encontrado que aprovechaban este recurso natural para pegar la fibra de majahua con la que amarraban las lascas de pedernal a la vara de sus flechas; es decir, lo empleaban para la guerra. También en las ceremonias religiosas era socorrido este material, el cual utilizaban como incienso junto con el copal.  

En fin, que para los prehispánicos no era desconocido el uso de este material tan antiguo que, en la Biblia, se menciona como betún-asfalto. Y se usó, nada más y nada menos que como impermeabilizante para el arca de Noé. 

 

En el mundo

Se ha documentado que babilonios y asirios emplearon el chapopote para iluminar y cimentar sus construcciones. Los árabes y hebreos también le encontraron propiedades medicinales. Los egipcios lo incorporaron a sus técnicas de embalsamamiento y de pintura mural. Los chinos usaron el gas natural para el alumbrado, mientras que el petróleo hirviente, como arma de guerra.

 Como documenta esta otra obra de la Secretaría de Energía (SENER), El fascinante mundo del petróleo, la explotación masiva del petróleo comenzó hasta que el coronel Drake, se le ocurrió perforar la tierra con las mismas herramientas que se usaban para perforar pozos de sal y ver si así, de las profundidades, se podía obtener petróleo.  Con lo que el 28 de agosto de 1859, en Pensilvania, Estados Unidos, logró extraer petróleo a una profundidad de 20 metros.

Tres décadas después del hallazgo del coronel Drake, en 1886, el inventor alemán Karl Benz (1844-1929) construyó el primer coche impulsado por un motor que trabajaba con gasolina, pero la producción masiva de coches comenzó en 1922 con el famoso modelo “T”, fabricado en la compañía Ford. El resto es historia.

Acerca del autor

Héctor Martínez Rojas
PERIODISTA

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